Reportage fra USA: COVID-19 er snart lagt bag os
På Broadway i Nashville, Tennessee, er pandemien allerede nu historie i manges opfattelse. Staten har omkring lige så mange indbyggere som i Danmark, og smittetallet lyder på lidt over 1.000 om dagen. 20 pct. af befolkningen i Tennessee er færdigvaccinerede.Foto: Kristian Sjøgren

Reportage fra USA: COVID-19 er snart lagt bag os Mens mange i sydstaterne for længst har smidt mundbindet, har USA brugt milliarder af dollar på et vaccineprogram, der formentlig snart vil efterlade COVID-19 i den amerikanske fortid. Tag med på tur fra Florida Keys, over Alabama, til Nashville, Tennessee, og få et indblik i, hvordan den menige amerikaner tænker og handler i en tid domineret af COVID-19.

Der er spring break og fest i Nashville, Tennessee. På Broadway, verdens ubestridte centrum for countrymusik, er barerne fyldt til bristepunktet med lyse cowboyhatte, høje støvler, læderveste til mændene og korte cowboy-shorts til kvinderne. 

Jeg ved ikke, om jeg overhovedet tror på vaccinerne. I hvert fald har jeg tænkt mig at vente lidt endnu

Shawn, der arbejder som pilot

Det er søndag eftermiddag i den anden uge af april, men alligevel samler festen kræfter igen. Gårsdagens branderter er ved at bliver samlet op til endnu en aften med hidsige banjoer, high-pitch countrysangerinder og nystrøgede skovmandsskjorter. COVID-19 virker meget, meget, meget langt væk. Måske ligger pandemien i en skuffe et eller andet sted sammen med mundbindene, der tydeligvis også har svært ved at finde frem til Broadway. 

På min rejse fra Florida Keys, der udgør det sydligste punkt i USA, og nordpå til nu Nashville har jeg været vidne til, hvor forskelligt amerikanerne sammenlignet med danskerne ser på COVID-19 og for den sags skyld også vacciner. Jeg har givet flere håndtryk her, end jeg har i løbet af det forgange år i Danmark (selvfølgelig har jeg sprittet hænderne omhyggeligt af bagefter). Jeg har også mødt flere vaccineskeptikere, men også flere vaccinerede, end jeg har mødt hjemme i andedammen. 

USA er med i slutspurten om at vinde verdens vaccine-ræs og opnå national flokimmunitet. I skrivende stund er 22 pct. af den amerikanske befolkning fuldt ud vaccineret, og næsten 200 mio. vacciner har fundet vej til amerikanske skuldre. 

For et par uger siden boede jeg i en gammel herskabsvilla fra bomuldsindustriens storhedstid hos en dame i Jackson, Alabama. Kay hed hun, og hun er en af de 22 pct. Faktisk havde Kay allerede haft COVID-19 i efteråret, men hun var alligevel blevet vaccineret, fordi hendes mand er læge. 

Hun trak lidt på skuldrene, da vi talte om det. Hendes sygdomsforløb havde bestået af to dage med forkølelse, og så var det overstået. Det samme var vores samtale om emnet, for hun ville hellere tale om, hvordan ‘marxisterne’ havde fået igennem, at alle statuer af sydstaternes helte fra den amerikanske borgerkrig skulle pilles ned. Hun havde bedt bystyret i Jackson om at få lov til at omdanne en af hendes egne marker til et museum, hvor statuer fra hele syden kunne fragtes til og blive udstillet. 

Det var afslutningen på mine spørgsmål om, hvordan folk fra Jackson så på COVID-19. Andre ting var også vigtige eller måske endda mere vigtige.

Professor: Derfor fører USA vaccine-ræset

På trods af, at mange mennesker i sydstats-USA ifølge mine egne erfaringer ikke går så meget op i COVID-19 og vacciner, som vi gør i Danmark, har det amerikanske vaccineprogram alligevel så meget fart på, at det kan tage pusten fra de fleste.

Lørdag den 10. april blev der vaccineret hele 4,6 mio. amerikanere på én dag! Gennemsnitligt vaccinerer amerikanerne lige nu over tre mio. medborgere om dagen, og præsident Joe Biden, der som et af sine valgløfter lovede amerikanerne, at der skulle vaccineres med 100 mio. doser inden for hans første 100 dage som præsident, har overgået alle forventninger. 

De 100 mio. doser blev opnået efter blot 58 dage i embedet, og nu kigger amerikanerne mod 200 mio. doser inden udgangen af april.

Professor Paul Offit er leder af Vaccine Education Center og læge ved Division of Infectious Diseases på Children’s Hospital i Philadelphia. I en mailkorrespondance forklarer han mig, at der er en meget simpel årsag til, at amerikanerne er tæt på at kunne vaccinere, hvad der svarer til den danske befolkning – om dagen.

Der skal mere end en verdensomspændende pandemi til at afholde mange amerikanere fra at gå til en god ‘honky tonk’. Billedet er ikke taget før COVID-19, men faktisk 10. april, mens de fleste stater i USA stadig opfordrede folk til at bære maske på offentlige steder.Foto: Kristian Sjøgren

Meget simpelt valgte amerikanerne sidste år en model, hvor de stillede alle tænkelige finansielle ressourcer til rådighed for vaccineudviklere, -producenter og -distributører. Prisen er løbet op i samlet set 24 mia. dollar for at komme hurtigst muligt frem til flokimmunitet.

»Vi har brugt 24 mio. dollar på Operation Warp Speed, som tog risikoen ud af vaccineudviklingen for blandt andet Moderna, hvor staten betalte for de omkostningstunge fase 3-forsøg. Den amerikanske regering valgte også at betale for masseproduktionen af vacciner, selv inden vi kendte til resultaterne af fase 3-forsøgene,« fortæller Paul Offit.

Resultatet af det amerikanske initiativ betyder, at der i USA nu er godkendt tre vacciner fra hhv. Pfizer, Moderna og Johnson & Johnson. Sidstnævnte er dog sat på pause lige nu. De samme vacciner er også godkendt i EU, men den europæiske adgang til vaccinerne er slet ikke på niveau med den amerikanske adgang. 

‘Dumme Trump-tilhængere’ mødes på barer

Tilbage på Broadway i Nashville klapper en synligt beruset violinist mig på skulderen og spørger, om jeg er professionel fotograf. Mundbind har han ikke noget af, og social distance ser ikke ud til bekymre ham. Han repræsenterer meget godt det, som jeg har oplevet hele vejen fra Florida Keys til her 1.600 kilometer længere mod nord. Folk virker ikke til at bekymre sig så meget om pandemien – i hvert fald ikke her i sydstaterne.

I Ocklawaha boede jeg hos en ældre kvinde, Marcia, som havde en autoimmunsygdom og derfor havde levet i frygt det seneste år

Det er også kernen i den amerikanske politik og de politiske kontroverser på området. Oppe i nord i stater som Washington, New York og Minnesota og i Californien er en stor del af samfundene stadig under lockdown, mens man her i syd har valgt at åbne op for det hele. Det er reguleret på statsniveau og ikke hængt op på specifikke smittetal. Restauranterne er fyldte, mundbind er i mange stater ikke længere påkrævet, og folk opfører sig, som de altid har gjort.

Kigger man på smittetallene peger de ikke i en entydig retning. Sydstaterne Tennessee, Georgia, Alabama og Texas har hhv. 17, 14, 10 og 13 nye smittede pr. 100.000 indbyggere om dagen, mens tallet i New York er 35. I Minnesota er tallet 37, i Florida 30 og i Californien 8. Det er altså ikke de mest åbne stater, som har de største smitteudbrud. Geografi og klima ser ud til at spille en meget større rolle.

For 14 dage siden i  vandkanten på Lake Weir nær Ocklawaha i det centrale Florida besøgte jeg en restaurant, som hedder Gator Joe’s. Jeg tænkte i et sultent øjeblik, at en udendørsrestaurant var det rigtige sted at spise en frokost, men måtte vende om i døren, da folk stod som sild i en tønde i baren, og min personlige coronaalarm begyndte at hyle. Ingen masker, ingen social distance, ingenting. 

I Ocklawaha boede jeg hos en ældre kvinde, Marcia, som havde en autoimmunsygdom og derfor havde levet i frygt det seneste år. Nu var hun vaccineret, men holdt alligevel god afstand. Gator Joe’s er det eneste spisested i byen, men hun havde ikke været der, siden pandemien brød ud.  

»De er alle sammen dumme Trump-tilhængere, som er ligeglade med pandemien,« sagde hun hovedrystende.

Som dansker kan det være let at give hende ret og pege fingre ad de rebelske sydstatsrepublikanere, der trodser myndighedernes anbefalinger og lever, som de altid har gjort. Men kigger man på tallene, er det svært at finde ud af, hvem der egentlig har fat i den lange ende. 

I Florida, hvor Ocklawaha ligger, er smittetallene på trods af folks adfærd ganske stabile. Dødstallene er endda på vej ned. På Gator Joe’s kender folk heller ingen i forvejen raske mennesker, der er døde af COVID-19, fortalte den lokale fiskegrejshandler mig. Og gæsterne kan heller ikke se meningen med, at de ikke skal kunne få en fadøl med håndtag og en dybstegt alligatorhale, bare fordi alt er lukket ned i det nordlige USA. 

Risikoen for at blive smittet med COVID-19 er et livsvilkår på niveau med at blive angrebet af en alligator eller køre galt i en overdimensioneret pickup-truck, lyde ræsonnementet. Frihed er mere værd end helbredsmæssig sikkerhed.

Alle kan nu få en vaccine

Efter Ocklahawa, i byen Fort Walton i det nordvestlige Florida, fik vi lov til at parkere vores campervan i Michelle og Shawns indkørsel. Michelle arbejder som receptionist på det lokale hospital, og Shawn er pilot for Spirit Airlines. Ingen af dem er dog vaccinerede, og de ved heller ikke, om de vil det. Shawn er i tvivl om, hvorvidt han overhovedet mener, at det er nødvendigt. Han træner og lever sundt, og andre har i hvert fald større behov for en vaccine, end han har.

»Jeg ved ikke, om jeg overhovedet tror på vaccinerne. I hvert fald har jeg tænkt mig at vente lidt endnu. Hvis det bliver nødvendigt for at rejse ud af USA, kan det være, at jeg lader mig vaccinere,« sagde han med et skuldertræk.

I USA’s sydstater er man nu så langt fremme i vaccineudrulningen, at det heller ikke længere er et spørgsmål om, hvorvidt man hører til de grupper, som er berettiget til at modtage en vaccine. Både i Florida, Georgia, Tennessee og Alabama kan alle borgere blive vaccineret gratis, og det er i alle stater gratis. 

I Alabama har en domstol endda slået fast, at vaccinerne ikke kan forbeholdes folk fra Alabama. Selv turister skal kunne modtage en vaccine, hvis de vil. Flere og flere stater har nu vaccineret så mange af deres borgere, at de åbner op for vacciner til alle. 

Vaccineudrulningen på denne side af Atlanten sker med overlydshastighed og får den danske indsats til at ligne en sløv Trabant. 

Dette års spring break tiltrak unge fra hele USA til Floridas varmere vejr, strande og en måned med druk og fest. De amerikanske sundhedsmyndigheder har gentagne gange advaret om, at Spring break havde potentialet til at blive en stor national superspreder-begivenhed. Spring break sluttede 11. april.Foto: Kristian Sjøgren

Store forskelle mellem USA og Danmark

Fra Florida Keys til Nashville har jeg talt med mange forskellige amerikanere med forskellige holdninger til både COVID-19 og vacciner. Jeg har talt med skeptikere, vaccinerede og de ligeglade og en enkelt af dem, der blev smittet og blev meget syg. 

Hernede i det sydlige USA er holdningen generelt den, at COVID-19 er noget lort, men man kan ikke lade være med at leve livet

James hedder han, og han kører Uber i Miami. Han bærer mundbind og spritter sin bil af mellem hver tur. Da han i januar blev syg med COVID-19, lå han i sengen i fire uger, og han kan stadig mærke effekten af det lange sygdomsforløb, da jeg taler med ham. Men han raser alligevel ikke over dem, som går rundt uden masker. Ifølge hans egen beregning havde han kørt ca. 5.000 ture med folk, som havde siddet inden for 3 fod, dvs. en lille meters penge, af ham i mere end 10 minutter, før han blev smittet. 

Jeg har stået ansigt til ansigt med horder af unge amerikanere på spring break i Miami, talt med rednecks i campervan parks i Key West, boet hos rige og fattige i Florida og sorte og hvide i Alabama.

Overalt fylder COVID-19 meget, bevares, men det fylder ikke så meget, som det gør i Danmark. Det kan der være mange årsager til. I sydstaterne vil man i hvert fald ikke lade sig styre af pandemien eller lade staterne i nord diktere, hvordan livet skal leves i syd. Det kommer ikke til at ske. 

Lige nu er et af århundredets vigtigste kapløb i gang. Over en halv mio. amerikanere har mistet livet under pandemien, og smittetallene er igen begyndt at stige en smule, i takt med at flere og flere sydstater åbner op igen. 

Men samtidig bliver vaccinerne stukket i amerikanske arme i et tempo, der ikke ses andre steder i verden. Det store spørgsmål er derfor, om smittetallene stiger hurtigere, end vaccinerne kan nå at bremse dem. Sker det, kan en næste bølge af smitte og dødsfald blive en realitet, men sker det ikke, vil teknologien have vundet kampen mod virussen, og alle amerikanere kan komme videre med deres liv. 

Det andet store spørgsmål er dog, hvornår USA rammer et loft for personer, der ønsker at lade sig vaccinere. Kommer amerikanerne op på et niveau, hvor de kan opnå flokimmunitet, kan de få skovlen under COVID-19 hurtigere end noget andet land på Jorden. Sker det ikke, kan pandemien blive ved med at rulle i et land med flere vacciner på lager end folk, der er villige til at modtage dem.

Ser man på forskellene mellem Danmark og USA’s sydstater, så har Danmark og danskerne valgt en helt anden strategi for COVID-19 og vaccinering, og dermed også en helt anden strategi i forhold til det liv, som skal leves under pandemien. Hernede i det sydlige USA er holdningen generelt den, at COVID-19 er noget lort, men man kan ikke lade være med at leve livet. Derfor fortsætter de med at gøre det. Nogle vælger at gøre det med et skud vaccine i armen, mens andre vælger den fra.

Jeg ved ikke, hvem der har fat i den lange ende, og hvem der kommer til at trække det korteste strå. Måske er det danskerne, som gør det rigtige, måske er det amerikanerne. Måske er det begge lande, det kan kun tiden vise. 

Én ting er i hvert fald sikkert: På Broadway i Nashville kommer de ikke til at lukke ned igen. Her vil borgerne hellere dø med cowboystøvlerne på til lyden af en hidsig banjo end at lade sig begrænse i deres personlige frihed.

Manden med violinen var blot én ud af mange på Broadway med høj promille og uden mundbind.Foto: Kristian Sjøgren

Læs også:

Dansk professor: USA har ikke haft en bedre vaccinestrategi end EU – de købte bare først

Skriv kommentar